Male Bachelors Living Conditions, Sexuality, and Perception of Gender Roles in a Context of Reduced Availability of Female Partners in China

This research is based on data from a survey conducted within the DefiChine project. It examines different aspects of single men’s lives in China, where marriage remains the norm. It aims to understand the processes and conditions that determine access to women when they are locally in lesser numbers than men in the marriage and heterosexuality markets. It also analyzes how men’s practices (perception of gender roles, sexual behavior) are reconfigured when they face the experience of singlehood, which remains an extraordinary situation with respect to the norm.

La Chine enregistre une proportion d'hommes dans sa population supérieure à celle de ses femmes. Cette caractéristique, que l'on ne retrouve que dans peu de pays, résulte d’une part d’un effet de long terme de la surmortalité féminine qui a caractérisé l’essentiel du 20e siècle. Elle provient d’autre part, depuis les années 1980, d’un déséquilibre croissant du rapport de masculinité aux jeunes âges, provoqué par de fortes discriminations vis-à-vis des filles en amont et en aval de leur naissance (avortements sélectifs, négligences dans le traitement des filles entrainant des décès prématurés). Ce déséquilibre des sexes se répercute sur le marché matrimonial, où la disponibilité réduite en partenaires féminines est en outre accentuée par le décalage numérique entre les cohortes successives. En effet, lorsque le nombre de naissances diminue fortement au fil des années, comme cela a été le cas en Chine à partir des années 1970, les cohortes de garçons sont plus nombreuses que celles de filles avec lesquelles, une fois arrivés sur le marché matrimonial, ils sont susceptibles d’entrer en union, compte tenu de l’écart d’âge entre époux. Ainsi, les hommes qui arrivent sur le marché matrimonial sont en surnombre par rapport aux femmes de quelques années leurs cadettes. La surmasculinité en Chine présente un caractère inédit dans l’histoire documentée des populations humaines, tant par son échelle que par son impact durable. Les conséquences de cette surmasculinité seront ressenties dans deux principales directions: 1) Sur la démographie proprement dite. Ces conséquences sont aujourd’hui identifiées et bien documentées. La plus immédiate est une pénurie de partenaires potentielles sur le marché matrimonial (marriage-squeeze), qui pourrait s’accompagner d’une augmentation du célibat masculin non choisi, d’une augmentation des écarts d’âges entre époux, et d’un développement de la migration de mariage. À plus long terme, si la fécondité reste stable, le déficit de femmes, donc de mères, pourrait induire une réduction de la natalité et donc un ralentissement de la croissance démographique. 2) Sur la société et les individus. Contrairement aux conséquences sur la démographie, les adaptations à une disponibilité réduite en partenaires féminines sur le marché matrimonial et le marché de la sexualité, les stratégies et les enjeux individuels qui les sous-tendent et leurs conséquences sur la société, les rapports sociaux de sexe et les comportements, notamment en matière de formation des unions, restent largement inexplorés dans le contexte chinois. Pourtant, des processus d’adaptation à cette nouvelle donne sociale et démographique seront nécessaires. Cette dernière dimension de la problématique générale de la surmasculinité démographique est au centre de ce projet.

Cette situation démographique et l’impact qu’elle est à même d’avoir sur la société chinoise et ses différents acteurs interrogent les sciences sociales à plus d’un titre. Ce projet comprend trois objectifs fondateurs. Le premier est l’analyse, du point de vue théorique et empirique, de la relation complexe entre les effectifs relatifs d’hommes et de femmes, la place qui est accordée à ces dernières dans la famille et la société et leurs relations aux hommes. Le deuxième est l’étude de l’impact d’une disponibilité réduite en partenaires féminines sur la dimension la plus intime de la relation entre femmes et hommes : la sexualité, dans un contexte de contrôle social important. Le troisième est la mise en lumière, dans le contexte chinois, des comportements adoptés par les hommes et destinés à pallier les bouleversements de la structure par sexe, mais non conformes aux normes initiales.

Ces analyses reposent sur les données d’une enquête financée par l'ANR et le Pres HeSam qui a été menée en 2014 et 2015 (Projet DefiChine). Cette enquête a été conduite auprès d'hommes mariés et célibataires ruraux ou migrants. 50 entretiens qualitatifs ont été menés en parallèle à l'enquête quantitative.

List of participants